流利说:AI护城河有多深?

摘要:关于AI如何帮助教学自动化,流利说表示其人工智能实现了语言教学的核心要素:学习、练习、测试和反馈。

文章分享自老虎社区“MIdasMike”。

2018年9月27日,纳斯达克又将迎来一家中国的科技公司上市,关注于AI在英语教育中应用的流利说。流利说的最新F-1/A中表示计划发行661万股ADS,每股价格为11.5至13.5美元,最大融资数额8927万美元,承销商为摩根斯丹利。

流利说在招股书中披露,公司目前拥有8380万注册用户,其中100万为付费用户,用户日均使用时间超过60分钟(都是爱学习的好孩子),目前流利说累计了175亿段用户对话记录,时长超过13亿分钟。

流利说在招股书中反复强调,自己是一家“从根本上改变学习方式的AI公司”,招股书中提到公司在2018年被CB Insights评为“全球最有前途的100家非上市人工智能公司”之一,并且是中国唯有的7家上榜公司之一;此外公司也被福布斯中国评为2018年“最具创新力的50家公司”之一。

关于AI如何帮助教学自动化,流利说表示其人工智能实现了语言教学的核心要素:学习、练习、测试和反馈。AI在其中的作用包括自适化的学习流程、基于自然语义处理(NLP提供反馈)、基于过往学习和练习数据及口语流利水平自动生成配套练习、先进的自动打分和语音识别引擎、实时教学反馈,并且吸收了成熟的语言教学体系、游戏化界面和强大的社交功能。

语言流利度和准确度自动打分是AI在语音识别应用的应用领域之一,也不是新鲜事物。实际上,中国的国家普通话水平考试中除了命题话题测试以外的所有测试题打分都是由科大讯飞的智能测试系统完成的;如果玩过腾讯的“全民K歌”的话,里面的唱歌打分其实也是通过AI对唱歌音调和节奏自动打分的结果。

流利说的AI语音识别和打分是否权威是要打一个问号的。国际上公认的语音识别行业巨头包括:谷歌、微软、IBM、百度、亚马逊、Nuance、Soundhound、科大讯飞。语音识别行业中的权威协会会议包括SpeechTEK、SpeechTEK Europe、ICASSP、Interspeech/Eurospeech和IEEE ASRU等等,而且也会有相关的国际权威比赛和技术评比,比如百度的语音技术被MIT评为2016年十大技术突破之一、科大讯飞在NIST TAC比赛、CHiME Challenge、Blizzard Challenge、Luna Test、SQuAD Test等国际性赛事中也是获奖无数。相比之下,流利说的AI能力并没有获得这些权威赛事的认证,这肯定会给其技术能力打折扣的。

作为一家相对早期的公司,技术储备相对薄弱也是意料之中的事情。实际上,流利说在2016年和2017年的研发投入总共只有229万元和380万元人民币,这个投入水平基本明确了流利说没有能力在市场上招募一流的人工智能科学家。


根据高盛的数据, 亚马逊、谷歌、微软、苹果、Facebook和百度招募一个机器学习科学家的薪酬成本在20万-27万美元,这个成本对于流利说的研发投入来说几乎是无法承受的。

当然,对于早期公司来说预算和人才的匮乏是常见现象。流利说的解决方案就是在公司创始人层面通过股权绑定两个核心人才,一个是前Quantcast的AI工程师Zheren Hu,另一个是前谷歌的研发科学家Lin Hui。此外公司的董事长王翌也是普林斯顿大学的计算机科学博士、前谷歌AdChina的产品总监。这三个创始人是流利说的产品和技术的核心骨干。

此外,对于机器学习和人工智能来说一个重要的资源就是大量的数据喂养,很多AI公司并非没有好的技术模型,但是缺少大量的数据去进行机器训练。流利说的Premium商业模式在这方面就体现出来了优势,8380万会员的练习语音数据提供了大量数据,包括长达13亿分钟的175亿条用户对话记录,这使得流利说的AI模型可以不断强化。由于百度和科大讯飞等公司尚未在英语学习领域积极布局竞品,业务类似的竞品英语趣配音定位也偏向于UCG而不是语言培训,所以流利说在商业模式上一定程度弥补了技术能力的不足,并在产品上取得了一定的先发优势。

不过,流利说要想取得长期稳固的市场地位还有很大的不确定性。类似科大讯飞绑定国家普通话水平考试的案例说明,如果四六级雅思托福等重要口语考试绑定了一个技术实力更强的语音识别巨头,流利说的市场地位可能会被迅速边缘化;如果自身的语音识别和打分等技术不能得到国际认可,流利说也不太可能成为核心口语测试的背书,所以目前流利说的技术护城河还比较浅。

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